Si bien nos gusta pensar que el jabón artesanal actual es un regreso a los métodos de producción preindustriales, los procesos utilizados por los artesanos modernos son en realidad muy diferentes de los utilizados históricamente.
Los detalles del proceso cambiaron lentamente a lo largo de los siglos. Se necesitaba una gran cantidad de material vegetal para hacer un poco de ceniza, y se necesitaba mucha ceniza para hacer un poco de lejía.
Como la industria de algas estaba dominada por Gran Bretaña y el de la salinas por España, el gobierno francés se vio obligado a retar a sus científicos a producir lejía directamente a partir de la sal, que es un material que los franceses podían producir en el país, y así nacieron las primeras fábricas químicas.
Se puede rastrear las raíces del Proceso en Frío en una patente del año 1622, que eliminaba la fase de ebullición del método, pero la idea no atrapó la atención de los fabricantes.
No fue hasta 1822 que Chevreul trajo un enfoque verdaderamente científico al estudio del proceso de fabricación de jabón. Chevreul descubrió, en ese entonces, que las grasas, al reaccionar con el NaOH, realmente se descomponen en jabón y glicerina, y que una cantidad dada de grasa requiere una cantidad específica de hidróxido de sodio para que la reacción se pueda realizar correcta y completamente.

Esta cantidad específica, llamado Índice de Saponificación, es bien conocida por la mayoría de los jabonistas hoy en día. Una vez entendidos los valores de saponificación, el proceso en frío encontró un nicho en el mercado.
La diferencia clave entre los dos procesos es que cuando se hierve el jabón, el subproducto de glicerina permanece en la mezcla, y se puede extraer y vender como un producto separado mientras que en los procesos en fríos y en calientes utilizados por los artesanos de hoy, toda la glicerina se queda en el jabón.
La primera industria del jabón utilizaba lotes, tal como lo hacen los artesanos de hoy en día. El siguiente gran paso fue pasar a un proceso continuo, añadiendo aceite fresco y lejía, al mismo tiempo que se eliminaba el jabón y la lejía sobrante.

De esta manera, el jabón podría ser producido durante todo el día, como una línea de montaje químico. El jabón se convirtió en un producto industrial producido por grandes corporaciones nacionales y multinacionales.
El “Proceso en Frío” ha seguido siendo el patito feo de la industria de productos básicos. En el último cuarto del siglo XX, sin embargo, se convirtió en el centro del movimiento de jabón artesanal. Si bien este carece de la economía o la escala que los métodos de “Ebullición Total” o de la “Hidrólisis al Vapor” tienen, ha logrado sin embargo, dominar la producción a pequeña escala de jabones especiales.
Los artesanos utilizan una gama mucho más amplia de aceites, colores y aromas que los utilizados en la industria de productos básicos. Y los entusiastas del jabón de proceso en frío aprovechan mejor la glicerina retenida en sus jabones como emoliente.
Al igual que el proceso en frío, el proceso en caliente retiene la glicerina en el producto. La re-introducción del calor en el proceso acelera la reacción de saponificación y permite añadir colores y aromas delicados después de que se haya agotado el hidróxido de sodio.
Hoy en día, los consumidores tienen más opciones que nunca. Mientras que el mercado de jabones y detergentes de productos básicos es inmensamente más grande que el de los jabones artesanales, las pequeñas empresas de jabón han sido capaces de prosperar en un entorno donde los costos de inicio son bajos y la demanda de sus productos artesanales producidos localmente es cada vez más alta. La Internet ha abierto mercados nacionales e incluso globales a las pequeñas empresas que habrían sido impensable hace solo una generación atrás.